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La Grande Terre et les îles qui la prolongent au nord-ouest et au sud-est, sont l'émergence de la partie terminale nord de la ride de Norfolk qui s'étend au sud jusqu'à la Nouvelle Zélande et qui est en partie une relique d'un bloc continental détaché de la marge nord orientale (Australie) du super continent de Gondwana vers la fin du Crétacé il y a entre 80 et 75 millions d'années. Ce bloc aujourd'hui en grande partie ennoyé, est dénommé Zelandia. A l'est, les îles Loyauté font partie d'un arc volcanique (Arc "Loyauté").

bathymetrie

Grande Terre-ride de Norfolk, arc Loyauté, bassins NC et Fairway sur la plaque australienne qui s'enfonce sous la plaque Pacifique à l'ouest du Vanuatu.

A l'ouest de la Grande Terre et de la ride de Norfolk, deux bassins océaniques (New Caledonian basin, Fairway basin) sous une tranche d'eau de 1500 et 3000 m de profondeur, résultent de l'étirement crustal de Zelandia. Dans ces bassins la croûte continentale amincie (10-15 km) est couverte de sédiments crétacés et paléogènes (8-5 km d'épaisseur). La large ride de Lord Howe et le plateau attenant des ilots Chesterfiel au nord constituent la marge occidentale ennoyée de l'ancienne Zelandia.

Ces reliques de Zélandia et l'actuelle Nouvelle-Calédonie font partie de la Plaque Australienne qui dérive vers l'est nord-est et plonge (subduction) sous la plaque Pacifique à l'ouest de l'arc volcanique du Vanuatu. La subduction est marquée par une fosse sous-marine (fosse des Nouvelles-Hébrides) dont la profondeur est d'environ 7000 m. L'archipel du Vanuatu résulte du volcanisme au toit de la subduction. Il comporte plusieurs volcans actifs qui font partie de la ceinture de feu du Pacifique

La Grande Terre de la Nouvelle-Calédonie (voir carte géologique) est constituée en majeure partie de formations sédimentaires et volcaniques dont les âges vont du Permien (225-280 millions d'années) au Cénozoique ou Tertiaire (1,5 - 65 MA). Certaines formations de la chaîne pourraient être plus anciennes que le Permien mais leur âge n'est pas déterminé. Les formations les plus anciennes allant du Permo-Carbonifère au Jurassique proviendraient d'arcs volcaniques et de sédiments volcano-sédimentaires collés à la marge orientale du bloc Gondwanien lors de sa dérive.

L'orogénie qui a constitué la Grande Terre actuelle s'est faite au Paléogène (23-65 MA) et plus précisément à la fin de l'Eocène et début de l'Oligocène (environ 30 MA). Elle est marquée par l'obduction (passage d'une plaque sur une autre) de la plaque Pacifique sur la Plaque Australienne avec charriage vers le nord ouest d'un plancher océanique basaltique, puis nouveau charriage sur celui-ci d'un feuillet du manteau ultrabasique lequel est normalement sous le plancher océanique. Les formations basaltiques situées majoritairement sur la côte Ouest sont les restes de l'ancien plancher océanique de la plaque Pacifique obductée sur les sédiments crétacés et éocènes en marge de Zelandia. Les importants massifs de roches ultrabasiques charriées sur les formations basaltiques sont en superficie parmi les plus importants au monde. Préalablement à l'obduction paléogène une importante subduction de la plaque Australienne sous la plaque Pacifique a existé avec des conditions de température et de pression qui ont transformé (métamorphisme) les sédiments et roches volcaniques crétacées et éocènes entrainées dans la subduction. Ces roches ensuite exhumées lors de l'obduction et postérieurement à celle-ci, sont les roches métamorphiques du Nord de la Grande Terre.

L'arc volcanique des Loyautés est séparé de la Grande Terre par un bassin résultant de l'effondrement d'un socle probablement ultrabasique, postérieurement à l'obduction. Les îles Loyauté sont d'anciens volcans d'âge miocène (5 - 23 MA). L'origine de ce volcanisme n'est pas clairement comprise mais pourrait être liée à la fracturation induite par l'effondrement du socle. Les volcans ont formé des îles ceinturées de récifs coralliens. A l'arrêt du volcanisme ils se sont effondrés et ennoyés progressivement, conduisant le corail à croître en hauteur en créant un lagon et finalement un atoll. A l'intérieur des atolls les lagons se comblèrent peu à peu de sédiments et édifices coralliens. Au Quaternaire ces lagons comblés ont été soulevés, constituant les principales îles calcaires actuelles. L'une d'elles, Ouvéa, reste un atoll basculé vers l'ouest. Au nord d'Ouvéa les récifs Beautemps-Beaupré sont un atoll en partie immergé. Le soulèvement (100 m) des principales îles au sud (Maré et Lifou) est attribué au bombement de la plaque Australienne en avant de sa subduction sous la plaque Pacifique.


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Jusqu'au Crétacé la Nouvelle-Calédonie faisait partie de la marge orientale du super-continent de Gondwana qui, bien que déjà fortement fragmenté, contenait encore l'Australie et l'Antarctique.

70 MA

Un bloc continental portant ce qui allait être la Nouvelle-Calédonie s'est détaché de la marge nord-est de Gondwana à la fin du Crétacé. Il est grande partie ennoyé aujourd'hui, à l'exception des archipels de la Nouvelle-Calédonie et de la Nouvelle Zélande.



Gondwana paléocartes d'après une animation de Rupert Sutherland dans : Te Ara, the Encyclopedia of New Zealand et GNS Sciences Images. Les visiteurs intéressés par la géologie ont aussi accès à une page sur les roches ultrabasiques (roches mères du nickel) et à une carte géologique et structurale avec des informations complémentaires résumées sur les grands évènements qui ont conduit à la formation de l'archipel. Rédaction J.J. Espirat.